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離島の若きリーダーに聞く。Iターンで来てほしい人とは?

九州本土から約40kmの沖合、東シナ海にうかぶ甑島(こしきじま)列島。いくつもの地層が走る断崖絶壁、恐竜の骨が見つかるなど、地球の営みを感じさせる神秘的な島です。北に位置する上甑島(かみこしきじま)は、日本テレビの『幸せ!ボンビーガール』で女優志望の女性が地域おこし協力隊の見習いとしてやってきて、ちょっと話題にもなりました。

とはいえ実際は、九州内でもあまり知られていないマイナーな離島。そこにいま、若者たちが各地からIターンで移住しています。今回九州新幹線、高速船甑島を乗り継いで、そんな若者たちを受け入れている島の仕掛人・山下賢太さんに話を聞きに行きました。

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上甑島の里港まで、ライターを迎えに来てくれた山下さん。軽トラで現れた。

16歳で夢破れ、無職で島へ

山下賢太さんは上甑島出身の31歳。豆腐店、民宿、観光案内、カフェを営む「東シナ海の小さな島ブランド株式会社」の代表取締役です。彼と働きたいという若者が各地からIターンでやってくる、というと順風満帆のようですが、これまでいくつもの挫折を味わっていました。

子どもの頃から競馬の騎手になるのが夢で、小学生の頃からトレーニングを積んだ山下少年。中学卒業後、受験者数700人中合格者15人という難関を突破して、千葉にあるJRAの競馬学校に入学しました。ところが騎手への道は想像以上に険しいものでした。馬への負荷を統一するため、騎手は体重制限が課せられます。当時の体脂肪率は5.2%、体重43.0キロ。成長期の男子にとっては過酷な減量の日々。

「心に穴があくってこれか、と思いました」。憔悴しきった山下さんは、減量に失敗し、体調を崩したことも重なり騎手の夢を諦めることになりました。中学の恩師と両親によって鹿児島へ連れ戻されるも、早くも後援会が発足していた島へ帰ることができず、鹿児島市内の親戚の家で引きこもりに。島の人たちを裏切ったと思いつめる日々。しばらくして、恩師からの一本の電話に背中を押されるように、帰島することができました。

島の風景が失われていく様に、ショックを受ける

16歳で無職になった山下さんは、夜はキビナゴ漁船に乗り、再び恩師の尽力により、塾や教育サービスのない島で特別に中学へ通うことができました。2回目の島立ち(中学を卒業して島を出ること。甑島には高校がない)で、鹿児島市内の高校へと進学。

高3になる春休み。島へ帰ると、小さな港の工事が進んでいました。そこは、ガジュマルに似たアコウという樹の下で漁師たちが網の手入れをし、夕涼みに人々が集まってはおしゃべりを楽しむ日常の場所でした。

当たり前だった島の風景が失われていく現場に、建設会社に勤める父の姿が。何のためにしているのかと聞くと、「お前のためだ」と。言葉が出ませんでした。一番大切にしていた島の原風景を失って、私は生かされている。このことが、故郷について真剣に考える、最初のきっかけとなりました。

当時、島の産業の割合を調べると、最も多かったのは建設業でした。農業と漁業で成り立っていると思っていた山下さんには、意外な結果でした。

昔からある島の風景が、年々失われつつある。どうしてこんな世の中になったのだろう? 多くの公共工事に生かされてきた反面、島らしさを守り育てる選択肢もあったのでは? もし、アコウの樹の下に人々が集うような何でもない風景が、小さな経済と繋がっていたとしたら別の未来があったのではないか? 「人」「モノ」「場所」の関係が作り出す何気ない日常は、未来の甑島にとって大切な財産になるはず。

玉石垣プロジェクト、若者が「島」にいる価値

上甑島の海岸は、波に削られた丸い石がゴロゴロとしています。その丸石が家々の垣根に使われ、「玉石垣(たまいしがき)」という島独特の風景となっています。山下さんは国交省の「島の宝100景」にこの風景を応募。見事100景に選ばれ、薩摩川内市においても景観重要資産であると認定されました。2008年からは、ブロックに変わっていた塀を、島出身の学生らと玉石垣を再生するプロジェクトもスタートさせました。

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