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【前編】大小23基ものパラボラアンテナが咲き乱れる"パラボラの里"に社会科見学に行ってきた

山間に咲き誇る、巨大なパラボラアンテナ群の正体

そこは山口市の中心部からクルマで15分ほど、仁保(にほ)という山間の里。町中を抜け、山並みが濃くなると、山向こうに白いアンテナが見え隠れし始める。遠目には白く小さなキノコが生えているようだが、クルマが近づくにつれ、それはみるみる巨大になる。大小さまざまなパラボラが晴れ上がった空を仰ぐ様は、まるで巨人たちが忘れていった傘のよう。非日常感たっぷりの光景にTIME & SPACE取材班も思わずテンションが上がる。

ここ、「KDDI山口通信衛星所」には、東京ドーム3.5個分に相当する16万平方mもの広大な敷地に、大小23基ものパラボラアンテナが設置されている。小さなもので直径1m以上、大きなものだと30mを超す巨大なものまで、山並みを背景に威風堂々と建ち並ぶ。その光景は壮観のひとことに尽きる。

さて、紛争地からの国際テレビ中継や、海外で見られるNHKの国際放送「NHKワールド」や、飛行機の機内インターネットサービス、遭難した船から送られる救助信号、三浦雄一郎さんのエベレスト登山、東日本大震災の被災地に出動した車載型基地局などなど……。これらに共通するものがあるのだが、それが何か分かるだろうか。

答えは衛星通信だ。地上あるいは飛行機や船舶に設置されたアンテナと、赤道上空3万6000kmの静止衛星とが通信し、映像や音声、さまざまなデータをつなぐ。その衛星通信を支える世界最大級にして国内随一の施設が、山口県の山間ののどかな里の中にある。それが「KDDI山口衛星通信所」だ。

KDDIは、母体企業のひとつである国際電信電話(KDD)の頃から衛星通信を手掛けてきた。この「KDDI山口衛星通信所」が開設されたのは1969年(当時は「KDD山口衛星通信所」)。同年に行われた、英国チャールズ王子が皇太子に叙任された立太子式や、1972年のミュンヘン・オリンピック国際テレビ中継など、世界と日本を通信でつなぐ重要な役割を担ってきた。


「KDDI山口衛星通信所」の遠景写真。巨大なパラボラアンテナが居並ぶ光景は壮観だ(写真提供:KDDI)

TIME & SPACE編集部は、同衛星通信所のパラボラアンテナにまつわるエピソードや、衛星通信の舞台裏を取材するために、一路山口へ。当日は、施設の責任者・牧尾雅明山口技術保守センター長と、施設の広報担当・盛田昌樹マネージャーが案内してくれた。

KDDI山口衛星通信所近くにある貯水池の水面に映る「逆さパラボラ」の姿。のどかな風景の中、突如出現する巨大な建造物であるパラボラアンテナの姿は非常にインパクトがある

大きさは長寿の証。アンテナの巨大さのヒミツ

衛星通信所周辺は、ここに重要な通信施設があるとはとても思えない、のどかさと静けさに包まれている。道を歩くと田んぼが目につき、山の稜線以外に空を遮るものはほとんど見当たらない。


KDDI山口衛星通信所が位置する仁保地区は「パラボラの郷(さと)」と呼ばれている。同所最寄りのバス停の名は「KDDI前」。地区の郵便局ではパラボラアンテナを描いた切手(左)が販売され、近隣のマンホール(中)にはパラボラアンテナの絵があしらわれ、同所からほど近い「道の駅」ではパッケージにパラボラアンテナが描かれた地域の土産物(右)が売られている

「KDDI山口衛星通信所」のプレートが掛かる門の中に足を踏み入れると、ひときわ大きなパラボラアンテナが目に飛び込んでくる。上部に「KDDI」と「NAO」と2つのロゴが記されたアンテナと、その背後に見える「KDDI」のロゴを冠したアンテナだ。

衛星通信所の来場者を出迎えるようにそびえる2つの巨大アンテナ。その迫力にはただ圧倒される

「NAO」のロゴが記されたアンテナは直径32m。1979年に建造され、2000年まで現役の衛星通信アンテナとして利用されていたが、2001年9月に国立天文台に寄贈され、地元の山口大学と共同で、中国地方唯一の「電波望遠鏡」として利用されている。

「電波望遠鏡」とは、星が発する電波をキャッチする観測機器のこと。この32mの巨大アンテナは、星が誕生する際に発する微弱な電波を受信し、星が生まれるプロセスの解明のために使われている。譲渡の際、国立天文台の略称「NAO」のロゴがアンテナに描かれた。その背後に見えるもうひとつの巨大なアンテナは直径34m。1980年に建造された。同所最大にして、「アンテナの寿命は20~30年が目安」(牧尾センター長)という中でも現役最長老のアンテナだ。

アンテナの大きさと、アンテナが作られた時期は密接な関係がある。古いものほど大きくなり、新しいものほど小さくなる傾向があるのだという。

「昔は製造やロケットの打ち上げ技術の制約で、小さな人工衛星しか飛ばせませんでした。そのため衛星から送られてくる電波が微弱で、それをキャッチするには地上のアンテナを大きくする必要があったんです。近年は技術が格段に進歩して大きな衛星を飛ばせるようになり、地上に届く電波もずいぶん強くなりました。そのため、もはや巨大なアンテナの必要性もなくなりました。今では直径18mのアンテナがあれば、1980年当時の34mのアンテナと同じ受信性能を得られるんですよ」(牧尾センター長)

約半分の大きさで、同等の性能を出せるようになった技術の進歩にこそ感嘆すべきなのだろうが、この先、これだけ巨大なアンテナが作られることはもうないかと思うと、ちょっぴり寂しい気がしないでもない。ちなみに、直径34mは野球の内野のダイヤモンドとほぼ同じ大きさだ。

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