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20歳で逝った巨人ドラ1位 地方出身高卒投手が陥るパターン

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 プロ野球界の長い歴史の中には、現役のままこの世を去った選手も少なくない。スポーツライターの永谷脩氏が、巨人からドラフト1位されながらもわずか20歳で急逝した湯口敏彦選手について綴る。

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 楽天に1位指名された松井裕樹の始動の写真を見ながら、少し太ったのかなと思った。甲子園を終えた高校生の場合、今までの反動で遊んでしまったりして、調整が遅れる例が多々ある。特に甲子園常連校でない選手の場合、それが多い。思い出したのは、1970年のドラフトで巨人が1位指名した、岐阜短大附の湯口敏彦のことだ。

 初めてのキャンプを控えた71年の正月。当時、湯口を加えて「高校ビッグ3」といわれた箕島の島本講平(南海)、広陵の佐伯和司(広島)に交換日記をしてもらうという少年誌の企画で、3人の実家を訪れた。湯口邸のある岐阜県の郡上白鳥を訪れたときは、雪が1メートルくらい積もっていた。家ではドテラを着た湯口が応対してくれた。話の最中、さかんに頭を気にしていたが、そこには5円玉ほどの円形脱毛があった。

「これで随分からかわれたんです。都会に行っても大丈夫かな」

 温暖な和歌山で育ち、快活だった島本に比べて、雪国生まれの湯口は、人見知りする繊細なタイプだった。

 制球に難はあったが、彼の速球は一級品だった。それを武器に甲子園でベスト4に入り、巨人に1位指名される。すると間もなく地元後援会なる組織ができ、“明日の大スター”とばかりに、蝶よ花よともて囃した。壮行会には同じ岐阜出身の巨人OBということで、森祇晶も招かれる大騒ぎ。私は森の担当をしていた関係で、同行した。

 しかし周囲の熱狂とは裏腹に、田舎から急に出てきた逸材は、都会でのプロとしての生活に戸惑った。自分が一番だと思っていたスピードも、同僚から「あの程度なら多摩川(二軍の意)にゴロゴロしているよ」といわれる始末。同期入団の連中とランニングをすれば、スタミナ不足でどんどん置いていかれる。

 首脳陣からは「今まで何をしていたんだ」と叱責を浴び、返す言葉もなかった。制球難から、キャンプ終盤にはフォーム改造の声まで上がるが、二軍投手コーチ(当時)の中村稔が川上哲治監督を説得し、なんとか1年間はそのままのフォームで通した。

 口数が少ないこともあり、同期入団の淡口憲治らとも心を許して話すことは少なかったという。新丸子にあった合宿所から、多摩川園前で乗り換えて、蒲田にある姉の嫁ぎ先に遊びに行くのが、精一杯の気分転換だった。私の実家に近かったこともあって、何度か同行した。

 3年目を迎えたが結果が出ず、とうとうフォーム改造を余儀なくされた。その頃から、湯口は妙にふさぎ込むようになっていた。合宿所でも奇声を上げることがあったと聞く。「夜が怖い」とポツリと言ったのは、なじみの新丸子のお好み焼き屋だった。次第に連絡も途絶え、歳月が過ぎた73年3月22日、開幕を前に、湯口の死を知った。享年20。

 連絡が取れなくなった後も、そのお好み焼き屋には何度か通っていたらしい。世話好きのおかみさんに、「巨人はオール満点でないとダメな場所ですネ」とつぶやいたという。普段はオヤジと話していた湯口が、そのことに限ってなぜおかみにもらしたのか、オヤジはいぶかって首を傾げていた。

 速球だけならばすぐに一軍。だが、いきなり飛び込んだ巨人は完全無比の素材しか受け入れてくれない世界だった。地方での温室育ちから、いきなりプロの世界はあまりに荷が重かったのか、それともフォームをいじられることで自分を見失ったのか。昨年、自由契約になった高卒ドラフト1位の左腕・辻内崇伸同様、地方出身の高卒投手が陥るパターンがそこにあった。

※週刊ポスト2014年1月24日号

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