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木を燃やして発電するのにエコ? 木質バイオマス発電の仕組みってどうなってるの?

木を燃やして発電するのにエコ?木質バイオマス発電の仕組みってどうなってるの?

「木」から電気をつくる木質バイオマス発電。現在、全国各地のさまざまな規模の発電所で木を使った発電が行われている。木から電気をつくるとはどういうことなのだろう。また、木を使うことで森林が減るなど環境に影響はないのだろうか。そこで、北海道ガス主催のエネルギーを学ぶバスツアー「木質バイオマス発電 丸わかりツアー」に参加して、小学生といっしょに勉強してきた。

火力発電の仕組みをおさらい。木質バイオマス発電って何?

火力発電所は、巨大な扇風機のようなタービンを蒸気で回すことで、タービンにつながっている発電機を動かして電気をつくっている。タービンを回すための蒸気をつくる燃料としては、天然ガスのほか、石油や石炭などの化石燃料がある。そして、最近注目されているのは、植物や食物の食べ残し、下水汚泥、家畜の糞尿などさまざまな生物資源(バイオマス)だ。生物資源のなかでも、「木」を使うものが木質バイオマス発電と呼ばれている。【画像1】木質バイオマス発電の仕組み。木のチップを燃やしてタービンを回し、発電する(画像作成/SUUMOジャーナル編集部)

【画像1】木質バイオマス発電の仕組み。木のチップを燃やしてタービンを回し、発電する(画像作成/SUUMOジャーナル編集部)

木を使って発電することのメリットは何なのだろう。木を使うことは森林破壊につながったりしないのだろうか。そんな疑問を解消すべく、私が参加したのが北海道ガス主催の「木質バイオマス発電 丸わかりツアー」だ。小学生を対象にしたツアーだから、発電の仕組みすら実はよく分かっていなかった私でもきっと大丈夫。2017年9月16日の朝、約20組の小学生親子といっしょに札幌市の中心部から大型バスで出発した。

育つために間伐が必要な山林。廃棄される間伐材を発電の燃料に

ツアーは、クルマで約2時間の、むかわ町にある三井物産が所有する似湾乙(にわんおつ)山林で間伐などを体験したあと、苫小牧バイオマス発電所を見学する。

見学する苫小牧バイオマス発電所は、三井物産、住友林業、イワクラ、北海道ガス4社の共同出資で設立され、2017年4月に営業運転を開始している。発電した電気は、北海道ガス(北ガス)が全量を買い取り、「北ガスの電気」として北海道内の家庭へ供給されている。

「木質バイオマス発電といっても、木質資源だけではなく、石炭など他の燃料を併用する発電所が多いのですが、苫小牧バイオマス発電所はすべて地元北海道産の間伐材を使っています」と、今回のツアーに「発電の先生」として同行した新谷一之さん(苫小牧バイオマス発電株式会社 事業部長)。

その苫小牧バイオマス発電所で燃料として使われている間伐材は似湾乙山林からも運ばれている。「森の先生」鎌田学さん(三井物産フォレスト北海道事業本部 札幌山林事務所所長)によると、

「人が木を植えて育てる人工林は、手入れをしないと元気な森に育ちません。木が茂りすぎて隣の木と枝や根がぶつかったり、地面に光が届かなくなって下草が生えず土の元気がなくなったり、動物が来なくなってしまったり。二酸化炭素をたっぷり吸える森になるよう、木を切って間隔をまばらにする間伐が重要なのです」

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