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スティービー・ワンダーの『キー・オブ・ライフ』は黒人音楽がソウルを超えた瞬間を捉えた奇跡的なアルバム

スティービー・ワンダーについては、もはや語ることがないほどのビッグスターであり、20世紀に登場した最高のミュージシャンであることは誰もが知っている事実である。ただ、あまりにも有名であるために、彼のアルバムを買おうとする人は意外と少ないのではないか。特に、若い人などは気に入った曲だけをダウンロードする場合も多いはずで、彼のヒット曲のみを聴いているのかもしれない。しかし、スティービー・ワンダーの音楽を知るためにはアルバムで聴くことが大事だと僕は思う。スティービーほどの天才になれば、アルバム全体のバランスを熟慮して各曲の配置を決めているから、アルバム単位で聴くことで楽曲の素晴らしさが際立つのである。今回はLP時代は2枚組プラス3曲入りEPとしてリリースされ、グラミー賞の最優秀アルバムにもなった『キー・オブ・ライフ(原題:Songs In The Key Of Life)』を紹介する。
STEVIE WONDER『Songs In The Key Of Life』のジャケット写真 (okmusic UP's)

12歳でデビューした早熟の天才少年
スティービー・ワンダーは11歳でソウルの名門レーベル、モータウンと契約し、12歳の時にリトル・スティービー・ワンダー名義でリリースしたアルバム『The 12 Years Old Genius』(‘63)とシングル「Fingertips」がどちらもビルボードチャートの1位になる。これだけを見ても、すでに彼の天才ぶりが発揮されているのだが、この時はまだシンガーとしての活躍であり、彼の本当の天才が開花するのは70年代まで待たなくてはいけない。
モータウンレコード(1)は、黒人ミュージシャンばかりのレーベルであったが、アイドル的なグループ(マイケル・ジャクソンの在籍したジャクソン5など)や、白人受けのするポップな音楽を発信していた。ちょうど、日本のジャニーズ事務所に似た感覚で、在籍していたのはダイアナ・ロス率いるスプリームス、テンプテーションズ、フォートップス、前述のジャクソン5、マービン・ゲイ、ミラクルズなどで、どのアーティストも大ヒットを連発、大レコード会社へ成長していく。
リトル・スティービーも他のモータウンのアーティストと同様に、オリジナル曲に加えて当時のヒット曲を取り上げ歌っていたが、中でもボブ・ディラン(ノーベル文学賞受賞!)の「風に吹かれて」が66年にカバーヒットし、この頃からスティービーの音楽創作欲に火が付いたようだ。彼はロック、ソウル、ポップス、カントリーに至るまで、良い音楽を貪欲にカバーしながら、一方で自分の音楽を生み出すために模索していたのである。天性の才能にプラスして、白人黒人の区別なく良い音楽を吸収し昇華するという切磋琢磨で、1970年には自らプロデュースしたアルバム『涙を届けて(原題:Signed, Sealed & Delivered I’m Yours)』をリリース、タイトル曲は彼の代表曲のひとつとして、今でも多くの人に愛されている。

70年代初頭に開花した才能
アルバム『涙を届けて』は彼の15枚目(!)のアルバムで、この時まだ20歳なのだから恐れ入る。とにかく、ここからが彼の第2の音楽人生のスタートと考えればいいだろう。続く16枚目の『青春の軌跡(原題:Where I’m Coming From)』(‘71)ではミュージシャンとしての自我に目覚めたのか、当時高価であったシンセサイザーを実験的に使っている。
17枚目の『心の詩(原題:Music Of My Mind)』(’72)では、全ての楽器を自分で演奏するようになり、大ヒットこそ生まれてはいないが、この作品こそが彼の大きな転機となる。このアルバムが一番好きというファンも少なくないと思う。すでにヴォーカルではスティービー節が炸裂しているし、マービン・ゲイやダニー・ハサウェイらのようなニューソウルと呼ばれた新しいソウルのムーブメントとも呼応するようなサウンドを持っている。このアルバムでの経験は、スティービーの才能を一気に開花させることにつながり、次作の『トーキング・ブック』(’72)ではロックファンをも虜にする過激なサウンドを提示するのである。実際、当時ハードロック少年だった僕は、このアルバムに収録されていた「迷信(原題:Superstition)」のカッコ良さに打ちのめされるのだ。きっとジェフ・ベックも同じ気持ちだったから本作にギタリストとして参加したのだろうし、逆に言うと、ジェフ・ベックをセッションに参加させるほどスティービーがロックしていたのだと思う。ザ・バンドがひっそり使っていたクラヴィネット(キーボードの一種)を大々的に使用するなど、その圧倒的なグルーブ感は今聴いても文句なしに素晴らしい。

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