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若者に増えている飛蚊症、緑内障、白内障 原因を医師が解説

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 近ごろ、老人に多いとされる眼病の低年齢化が話題だ。タレントの大桃美代子は40代で若年性白内障と緑内障を発症。10~20代で白内障や緑内障、飛蚊症を発症する例もある。三井記念病院の赤星隆幸医師はこう語る。

「総合的に、昔は多くなかった病気は増えてきていますが、必ずしもスマホの見過ぎが原因とは言えません。大気汚染など環境因子によるアレルギー、紫外線や放射線の影響、食生活の変化などが影響している可能性はありますね」(赤星医師、以下「」内同)

 そこで、白内障の新しい手術法を開発した眼科医で、大桃の手術も執刀した赤星医師に、主な眼病の発症原因と対策について解説してもらった。

■飛蚊症
「カメラにたとえると、光を集めるレンズ(水晶体)と光を感じるCCD(網膜)の間に、硝子体という透明なゼリー状の組織があります。硝子体は、年齢とともに中心部から少しずつ溶けていきます。この液化現象は、目の玉が大きい近視の強い人ほど起こりやすく、20代でも起こります。この液化が進むと、周りの部分はしっかりしたゲルでも、真ん中が溶けて水という不安定な状態が眼の中にできてきます。その状態で日常歩いたり走ったりしていると、眼の中でこのゲルが崩れます。

 もともと硝子体と網膜は、視神経乳頭や血管の部分で強く癒着していますが、硝子体が網膜から分離するときに癒着が剥がれ、硝子体混濁という濁りが眼球の中に浮かんで漂うようになります。白い壁や空などの単調な背景を見たときには、光がストレートに眼内に入りますので、それが陰になって映って見える。それが飛蚊症の正体です」

■白内障
「確かに、昔に比べ若年性の白内障が増えている印象はあります。一般的な白内障は、年をとってから出てくるもので、多くは60代以降です。30~40代の若年性白内障とは別に、今、アレルギーを持っている若者が白内障になるケースが増えています。アトピー性皮膚炎の場合、10代~20代にかけて白内障が出てきます。アトピー性白内障は非常に進行が早いのが特徴で、20才くらいで水晶体が真っ白になってしまい、手術が必要になるケースがあります。瞼がかゆいと頻繁に目をこすったり叩いてしまうことで、水晶体を吊っているチン小帯という組織が切れて、手術が困難になったり、網膜剥離を併発することもあるので、視力の低下を感じたら早めの受診をお勧めします。

 紫外線や放射線によって起きる白内障もあります。水晶体のたんぱく質は、酸化すると濁ってしまう性質があるため、強い紫外線や放射線によって、このたんぱく質が変成して核白内障が進行します。また、若くても近視が強い人で、硝子体のゲルが液化している場合、網膜にある血管からの酸素が水晶体に行きやすく、水晶体が酸化を受けて白内障になりやすいと考えられます」

■緑内障
「緑内障には一晩で失明してしまう急性緑内障と、気がつかないうちに失明してしまう慢性緑内障があり、全く別の機序で起こります。遠視のお年寄りに多く起こるのが急性です。眼の中を満たしている房水という水は一定の量が作られ、最終的に眼内の水のはけ口から出ていきます。この作る量とはける量のバランスによって、眼圧(=眼のかたさ)が保たれています。

 まず、遠視の人は眼球が小さいため、水のはけ口も狭く水が流れ出にくくなっています。お年寄りや目をこすりすぎてレンズを吊っているチン小帯が弱くなっている人、白内障でレンズが大きくなっている人が、暗い所で下向きで作業をしていると、瞳が開き重力でレンズが前方に押し出され、水のはけ口が突然閉じた状態になる。すると正常で10~20mmHgの眼圧が、50~60mmHg以上に一気に上がり、視神経がやられて一晩で失明してしまうのです。眼圧の急上昇によって、ものすごい頭痛と嘔吐とで、眼の病気と思わずに脳外科へ行く人も多く、頭の検査をしているうちに、翌日になったら失明していたということも。

 慢性緑内障は、一般的に目が大きい近視の人に起こります。若い人にも起こります。水のはけ口にはフィルターの様な構造があるのですが、そこが目詰まりを起こすと常時30~40mmHg程度の眼圧が長期間続きます。軽い疲れ目の症状以外、まったく自覚症状はありません。近視が強いと、光を感じる網膜がひき伸ばされて薄くなっているため、通常であれば耐えられる程度の眼圧でも、神経が少しずつやられて周辺部から視野が欠けて見えなくなっていくのです。

 慢性タイプの恐ろしい所は、症状がなく、また眼や顔を動かせば、どんなに視野が狭くてもどこでも見えるので、患者さんはまったく異常に気付かないことです。視力も失明直前まで全然落ちません。気づいた時には既に手遅れで、死んでしまった視神経は元に戻すことはできません。今日、日本の失明原因のNo.1は緑内障です。恐ろしいことに、眼圧は正常範囲にある正常眼圧緑内障の人も増えています。これは集団検診などで行われる眼圧測定では見つけられません。統計的には40才以上の17人に1人の頻度と言われています。早期治療をすれば失明は避けられる病気ですから、眼圧と視野と眼底の状態、この3つの検査をして、早めに気づくことが大事です」

「目の仕組み」図版作成:さくら工芸社

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