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高橋由伸監督の状況 最下位になった長嶋新監督1年目に酷似

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 読売巨人軍はその長い歴史の中で、たった1度しか最下位になったことがない。それは1975年、選手を引退したばかりの長嶋茂雄新監督の1年目に起きた。この唯一の汚点といえる年の状況と、船出したばかりの高橋由伸監督の現在が、不気味なほど酷似している。

 今シーズン、巨人は内海哲也や阿部慎之助ら主力選手の高齢化や、リーグ最低の.243という貧打、フランシスコやセペダなど外国人選手が活躍せず、正捕手候補だった小林誠司も伸び悩んだ。それを踏まえて、1975年の巨人を振り返ってみよう。

 監督に就任する前年の秋、長嶋は「わが巨人軍は永久に不滅です」の名台詞を置き土産に現役を退き、39歳の若さでV9を達成した名将・川上哲治監督の後を継ぐ。新監督はやる気満々だったという。

 V9時代の遊撃手・黒江透修氏は当時、長嶋新監督の片腕としてコーチ補佐を務めた。

「この時代、金脈問題で追われた田中角栄首相に代わって、三木武夫内閣が誕生。クリーン三木がキャッチフレーズでね。ミスターはそれにならって“クリーンベースボール”というのを打ち出した。それまでの“石橋を叩いて渡る”川上野球と違う野球を見せようとして、自分の現役時代のプレーみたいに、カッコよく派手な野球をやりたかったんだと思います」(黒江氏)

 開幕前は長嶋巨人もそれなりに戦えると思われていた。V10を目指していた前年の1974年は、優勝を逃してV10こそ達成できなかったものの、ゲーム差なしの2位。中軸を打つ王貞治は.332、49本、107打点で2年連続の三冠王を達成。投手陣も堀内恒夫が19勝、小川邦和が12勝、関本四十四が10勝を挙げるなど奮闘。そのメンバーがほとんど残っていたからだ。

 しかし結果は47勝76敗7引き分け、勝率・382の成績で首位広島に27ゲーム差をつけられて、球団史上初、そして現在に至るまで唯一の最下位に沈む。ほんの2年前まで栄光の「V9」、日本シリーズ9連覇を成し遂げていたチームとは思えない凋落ぶりだった。

「ミスターと一緒に現役を退いたV9戦士は、僕と森(祇晶)さんだけ。名簿上は名前も実績もある選手がレギュラーに残っていた。でも現実はみんな年を取ってピークは過ぎていた。口の悪いのは“V9の出涸らし”なんていってたよ」(黒江氏)

 この年の大きな敗因の1つは貧打だ。頼みの王が開幕前に足を故障して序盤は代打のみでの出場が続き、中心選手を欠いた打線は凡打を積み上げた。王はなんとか6月には戦線に復帰したが時すでに遅く、打線は.237(史上ワースト5位)と低迷する。当時入団5年目を迎えていた淡口憲治氏が語る。

「V9時代はONがいるのが当たり前で、打順も定着していた。でも1975年は違いました。僕でさえ4番を打ったことがあるほど。あの頃はレギュラーと控えの力の差も大きくて、相手に脅威を与える打線にはなりませんでした」

 長嶋の穴埋めのために獲得した「助っ人外国人」が期待外れに終わったのも痛かったという。

「オリオールズやブレーブスで活躍していた大リーガー、デーブ・ジョンソンを獲得しました。しかし彼はスライダーが大の苦手で三振ばかりで、新聞には“ジョン損”と叩かれましたね」(淡口氏)

 守備面では正捕手の不在が響いた。名手・森が引退したことで、扇の要に座る選手が決まらず、吉田孝司を中心に杉山茂や阿野鉱二らが交代でホームを守っていた。

 捕手の不安定さは投壊をも導く。前年には力のあった投手陣も、この年は堀内が10勝止まり。小川、横山忠夫が8勝、高橋一三も6勝と振るわず、新浦寿夫に至っては2勝11敗と大きく負け越す。9月には11連敗という球団新記録も作ってしまった。

 開幕前にこの戦力で行けると高をくくっていたのか、他球団からの補強がなかったことも災いしたといえる。日本ハムから「安打製造機」の張本勲を、太平洋クラブから主戦級先発の加藤初を補強したのは翌年、長嶋監督2年目のことだ。

 そしてこの緊急事態に、長嶋に的確なアドバイスができる参謀がいなかったことも、低迷に歯止めを掛けられない原因だった。川上巨人を陰で支え続けた牧野茂ヘッドコーチが前年限りで勇退。他のコーチ陣も一新されていたことで、首脳陣の経験不足が目立ち、新監督は次第に孤立していった。淡口氏もこう証言する。

「1年目の長嶋さんはいつもピリピリしていて、とても近づける雰囲気ではなかったですよ。プレッシャーが物凄かった。たとえ先発出場できても、王さん以外は2打席続けて凡退すると、容赦なく代えられました。3回目のチャンスはないんです。投手もボールが先行するとすぐに交代させられました」

※週刊ポスト2015年11月20日号


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